Begin jaren negentig van de 20e eeuw onderzocht de directeur van het Staatsmuseum de Hermitage in Sint-Petersburg de mogelijkheden voor satellieten van dit museum in het Westen. Door de relatie tussen De Nieuwe Kerk en de Hermitage, ontstaan door de vele contacten tijdens de organisatie van grote tentoonstellingen, ontstond bij de directeur van De Nieuwe kerk, Ernst Veen, het idee voor een vestiging van het Russische museum in Amsterdam, ingegeven door de 300-jarige historische band tussen beide steden.
In dezelfde periode constateerde de Stichting Verpleeghuis Amstelhof dat de behuizing niet langer voldeed aan de eisen van de hedendaagse verpleegzorg. De Stichting Verenigde Amstelhuizen (een koepel-organisatie van 23 instellingen in de regio Amsterdam), waartoe Amstelhof behoort, besloot enerzijds tot nieuwbouw en anderzijds Amstelhof exclusief een culturele bestemming te geven.